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viernes, 28 de marzo de 2008

5 nombres para seguir en el 2008


Llega una nueva temporada de las Grandes Ligas y no quiero hablar, como todos los años, de lo bonito y emotivo del día inaugural, de las esperanzas en los jugadores de tener una buena temporada y de las ganas de los fanáticos de los 30 equipos por ver a su equipo coronarse en la Serie Mundial. Todos sabemos lo lindo que es el inicio de una nueva campaña y todos queremos ver ganar a nuestros equipos favoritos.

Ahora quiero aprovechar esta oportunidad para hablarles de quienes creo que utilizarán esta temporada para darse a conocer o establecerse en las mayores.

Quiero hablar de mis 5 jugadores favoritos para esta campaña. 5 jugadores latinoamericanos que si su salud es óptima durante los próximos 6 meses tendrán la oportunidad de demostrar sus condiciones en un parque de pelota al mejor nivel.

Muchos de ustedes ya conocen estos nombres, bien sea porque ya tienen algunas temporadas en las mayores, o porque los han visto jugar en las Ligas Invernales, o porque simplemente su nombre viene retumbando desde hace ya un tiempo. Sea cual sea su edad y su experiencia estos ¨caballos¨ tienen algo en común: el 2008 será su primer gran año en las mayores.

1.- Yovani Gallardo. Lanzador. Milwaukee Brewers. (México)

El derecho de Las Piedras, Michoacán, México finalmente arribó a las mayores el pasado mes de junio tras ser el mejor abridor del equipo Nashville (AAA). A su llegada ganó su primera salida, pero luego perdió las siguientes 4. Su actuación estuvo a la par de la inconsistencia de los Brewers quienes lucharon toda la temporada por el liderato de la división central de la Liga Nacional, pero se desmoronaron a partir de julio dejando el camino libre a los Cubs.

Sin embargo, Gallardo terminó la temporada con marca de 9-5 y efectividad de 3.67 y con 22 años el 2008 abre para el un mundo de posibilidades. Dejó un WHIP de 1.27 y ponchó 101 contrarios en 110.3 entradas con sólo 21 años.

A pesar de haber sufrido una torcedura menor en una rodilla durante los entrenamientos, el equipo cree que debe estar en la rotación a partir de la segunda semana de la temporada.

Esta temporada debe convertirse en el líder de la rotación si los Brewers demuestran que realmente son de verdad. Si jugadores como Prince Fielder, Richie Weeks JJ Hardy y Ryan Braun pueden mantener una ofensiva constante durante 6 meses, Gallardo podría ganar entre 16 y 18 juegos...y ojo...los Brewers pudieran terminar con el banderín del centro. Las piezas deben engranar para que estos jóvenes talentos consoliden un equipo ganador.

2.- Carlos Gómez . Jardinero. Minnesota Twins. (República Dominicana)

Para los Twins no fue fácil salir de Johan Santana, pero como ya todos sabíamos era una situación difícil de mantener pues el 2 veces Cy Young ya no tenía las ganas de dar todo por un equipo como los Twins. Sin embargo ellos buscaron una de las mejores opciones en el mercado para fortalecer su equipo y lo hicieron con la adquisición de Carlos Gómez de los Mets.

Gómez, dominicano de Santiago de los Caballeros, estaba catalogado como uno de los mejores 5 prospectos en la organización de Queens y los Mets lo tenían en sus planes como un futuro sustituto de Shawn Green en el jardín derecho. En Minnesota será el jardinero central y primer bate lo que le dará la oportunidad de consumir turnos, anotar carreras y robar bases.

El año pasado Gómez tuvo prácticamente un profesor privado en Rickey Henderson, quien trabajó muy de cerca con el prospecto para perfeccionar el arte de robar bases y de batear como primero en el orden. Sus características son similares al del futuro Salón de la Fama: es un jugador con una velocidad increíble, tiene poder y contacto, y su fildeo es impecable. Las habilidades necesarias para ser una súper estrella en el béisbol. A pesar de que sólo vio acción en 58 partidos en 2007, su primera lección será ajustarse a la Liga Americana, durante este proceso será selectivo y conseguirá suficientes bases por bolas para robar almohadillas.

3.- Alberto Callaspo. Jugador del Cuadro. Kansas City Royals. (Venezuela)

Callaspo es un jugador que está listo para ser titular en cualquier equipo de Grandes Ligas. El año pasado arrancó la temporada como segundo en la alineación de los Diamondbacks y respondió. Sus problemas fuera del campo afectaron la confianza del club en él. Su habilidad para conectar pitcheos y mantener un sólido contacto de ambos lados del plato es natural.

El nativo de Maracay es un bateador nato de .300 puntos. En los entrenamientos primaverales bateó para .345. En la liga invernal en Venezuela terminó con .331 con las Águilas del Zulia. El año pasado terminó con .341 en AAA.

Todo dependerá de que se quede regularmente en la segunda base. Kansas City tiene reservado el campo corto para Tony Peña Jr. y la segunda base será compartida entre Callaspo y el veterano Mark Grudzielanek, pero hay que recordar lo propenso a las lesiones de este último. Todo indica que Callaspo a medida de que avance la campaña tendrá más tiempo en el terreno. Sea como sea, acumulará esta temporada más de 100 juegos, y tendrá una gran oportunidad de demostrar finalmente su habilidad.

4.- Alexei Ramírez. Jardinero Central - 2da. Base. Chicago White Sox. (Cuba)

Oswaldo Guillén ha repetido en varias ocasiones durante la primavera lo impresionado que está con el cubano Alexei Ramírez, quien es mejor recordado como uno de los miembros del equipo Cuba en el Clásico Mundial de Béisbol y que escapó de la Isla, vía Santo Domingo, el año pasado para firmar contrato con los White Sox por 4 temporadas y hasta 8 millones de dólares, después que en Cuba, ganaba un salario mensual como deportista de apenas 20 dólares.

Como todos los cubanos que pasan por este proceso de adaptación a un nuevo mundo, Ramírez tendrá primero que adaptarse a la vida americana y a la rigidez de un equipo de Grandes Ligas. Sin embargo el trato de Guillén como mánager será clave para su confort en la liga. El lanzador y compañero de equipo José Contreras también juega un papel fundamental como cubano al fin. Lo que alguna vez hizo el Duque Hernández con Contreras a su llegada, ahora le toca hacer con Ramírez.

Y parece que todo va saliendo bien para Ramírez con un promedio de .345 en los entrenamientos de primavera, con 1 HR y 13 remolcadas. Es un bateador de poder ocasional y contacto. A la defensiva es un jugador versátil que puede jugar con facilidad el jardín central y la segunda base. A Guillén le agrada esta herramienta pues podrá combinar a Pablo Ozuna y a Ramírez entre la intermedia y los jardines mientras mantiene su campo corto intacto con el colombiano Orlando Cabrera.

5.- Yunel Escobar. Campo Corto. Atlanta Braves. (Cuba)

¨Nunca hubiésemos cambiado a Edgar Rentería, si no hubiéramos tenido a alguien como Yunel Escobar como sustituto¨ dijo Bobby Cox durante los entrenamientos sobre su nuevo campo corto titular. ¨Es un jugador con calibre de estrella¨ resaltó el experimentado mánager.

El cubano que llegó a Miami junto con otros aspirantes a peloteros a través de un ¨coyote del mar¨ en una lancha que los dejó en las costas de Florida en octubre del 2004, firmó con los Braves tras declararse elegible en el draft del 2005 y tras sólo 2 temporadas en las Ligas Menores llegó a la alineación del club grande para dar palos desde el año pasado. En 319 turno terminó con promedio de .326 con 5 vuelacercas y 28 empujadas, demostrando que estaba más que listo para brillar en el mejor nivel.

Escobar será el primero o segundo bateador en la alineación de Bobby Cox. Si mantiene sus consistencia terminará con promedio por encima de .300 y entre 15 y 20 cuadrangulares. Su actuación será clave para las aspiraciones de los Braves en el Este de la Nacional ante las lesiones e inconsistencias de los favoritos Mets.

Feliz temporada 2008.

lunes, 10 de marzo de 2008

Vizquel: El muchacho de 40 años.


Scottsdale, Arizona. En pleno mediodía y con una fresca brisa que mantiene la temperatura alrededor de los 20 grados, los San Francisco Giants están listos para saltar al terreno contra los Chicago Cubs, como parte del calendario de juegos de exhibición de la Liga del Cactus.

Aquí está Omar Vizquel, entrenando para su temporada número 20. Ningún jugador venezolano ha pasado tanto tiempo en las Grandes Ligas. Sólo Luis Aparicio suma más juegos en su carrera. Aparicio jugó 2.583 juegos en el campo corto en su carrera, cifra que aún es un récord. Vizquel acumula 2.570. Aparicio jugó en total 2.601 partidos. Vizquel suma 2.588. Es decir, el número mágico para Vizquel es 13 en ambas categorías. ¿Irónico no?

De no haber sido por la lesiones en la rodilla derecha en el 2003, que limitaron al caraqueño a sólo 64 juegos en la temporada, y si la huelga de las Grandes Ligas en 1994 no hubiese cancelado la mitad de la temporada, todos estos números ya fueran cosa del pasado.

Hoy, a punto de cumplir 41 años (en abril), de nuevo una lesión acecha. Ahora es la rodilla izquierda. Sin embargo su veteranía le hace poner los pies en la tierra y tomarse el proceso con calma, aunque la diferencia es que hoy disfruta al máximo cada minuto en un uniforme de Grandes Ligas, sabe que el final de esta etapa está más cerca que lejos. Esta semana conversé con el muchacho de la urbanización Santa Eduvigis.

¨Mi panita¨, comienza con su marcado, sencillo y orgulloso acento capitaleño, ¨Yo llegué de Venezuela en diciembre súper fiebrúo, y comencé a entrenar en Seattle porque quería llegar fresco a los entrenamientos, y fue ahí cuando me comenzó a molestar un poco la rodilla, pero yo no le presté atención porque pensé que era cansancio. Me fui de vacaciones a Hawaii con mi familia y no me molestó, o se me olvidó la molestia. Fue al principio de los entrenamientos cuando sentí un día un ¨tic¨ y me comenzó a doler y a hincharse. Me hice una resonancia magnética donde salió que un pedacito del menisco estaba roto, así que decidimos por la operación inmediata¨.

¿Cómo te fue durante la operación?

¨Estas operaciones artroscópicas duran muy poco porque sólo limpian lo que está roto y listo. El Dr. Ken Akizuki hizo un gran trabajo. En realidad la operación duró muy poco, quizás una hora. No fue gran cosa, pero obviamente me afecta porque no estoy al 100% en este momento y después de haber jugado con el Caracas yo llegué emocionado a los entrenamientos. Es frustrante pero gracias a Dios parece que no es nada complicado¨ explica.

Los Gigantes y Vizquel tenían un acuerdo previo con respecto al 2008. Si el campo corto titular lograba participar en 140 juegos, su contrato se renovaría automáticamente para el 2009 por $5.2 millones, de lo contrario, Vizquel pudiera convertirse en agente libre. Con las terapias y las semanas de recuperación para que la rodilla sane y esté en condiciones óptimas Vizquel podría perderse hasta 15 juegos lo que significa que es muy poco probable que llegue a esta cantidad, tomando en cuenta que la temporada regular consta de 162 juegos.

¨Si, es poco probable que llegue a 140 juegos. Tendría que jugar todos los días y a nosotros nos dan ocasionalmente algún día libre para descansar del juego diario. Yo me siento muy bien físicamente para mi edad, pero ellos (los Giants) me darán algunos días de descanso. Claro, todo depende de mi rendimiento y de como esté el equipo porque si yo estoy bateando y respondiendo es difícil que me sienten, pero si no estoy viendo la bola, pues ocasionalmente voy a la banca...es así de fácil papᨠdice con humildad el mejor campo corto defensivo estadísticamente en la historia de este juego.

En 11 de sus últimas 12 temporadas ha superado los 144 juegos. A estas alturas 140 juegos es una cifra realista sin contar inconvenientes como éste. Su regreso sin apurar las cosas estaría pautado para la tercera o cuarta semana de abril aunque el preparador físico de los Giants Dave Groeschner dice que esperan que Vizquel pierda la menor cantidad de juegos posible, pero ¨su rodilla nos dirá¨.

¿Y qué pasa si no alcanzas los 140 partidos?

¨Bueno pues no se renueva el contrato y el año que viene entonces tendré que sentarme con ellos a ver que quieren hacer. Yo me siento con unas condiciones increíbles porque mantengo mi régimen de entrenamiento constante para mantenerme así. Al final de la temporada veremos como estoy y que quieren hacer los Gigantes conmigo. Si llegamos a un acuerdo pues regreso a jugar con todo el gusto del mundo porque me encanta San Francisco. Si no me firman pues me iré pa´ mi casa...¿Qué más voy a hacer?¨

¿Y si otro equipo se interesa?

¨Bueno depende…si llega ese momento veremos que ofrecen y como estoy yo. Yo mantengo mi mente positiva y disfruto de cada momento. Y si nadie ofrece nada pues me tendré que irme a mi casa y buscar que hacer fuera del béisbol.¨

Pero la sombra de Luis Aparicio está latente. Sus números están más cerca que nunca y superar estas barreras le abrirían un gran camino hacia el Salón de la Fama, sobretodo en una época donde la integridad en el terreno de béisbol es cuestionable. La de Omar Vizquel está intacta y es una carta que juega a su favor para convertirse en el segundo venezolano en Cooperstown.

¨Este año voy a quebrar la marca de más juegos en el campo corto que quizás es la más grande de las huellas de Aparicio, con esto es como cerrar un ciclo¨ dice con confianza.

A su llegada a los entrenamientos hace 3 semanas Vizquel le dijo a los periodistas norteamericanos: ¨Me siento como un Ford Mustang GT 500 con motor de 429 caballos, porque ese carro fue fabricado el mismo año que yo nací (1967) y me siento como un carro clásico. Sólo espero que todavía le den valor¨. Al menos parece que ese motor sigue encendido y esperando para salir a correr porque según el mismo dice las terapias de recuperación van ¨¡De pinga!¨.

Vizquel es un atleta ejemplar. Si la mitad de los jóvenes que practican este deporte tuvieran sus condiciones y su disciplina dentro y fuera del terreno, a sus 40 años, hubiesen más latinos en las Grandes Ligas de los que actualmente hay. Con mucho trabajo es posible retrasar un poco el efecto del paso de las agujas del reloj, más no el tiempo real, desafortunadamente.

¨Kike¨, sin embargo, no se cree ni se siente viejo, pero está consciente de su suerte y su realidad: ¨Cuando se tiene esta edad y se está a plenitud de condiciones, sintiéndose tan bien como me siento, esto se disfruta mucho más, porque sabes que el fin está más cerca. Cada momento se aprovecha.¨